The Shell Grotto

Общеизвестно, что жизнь полна сюрпризов. И случаются, когда меньше всего этого ждёшь, – такова уж их природа. Ну в самом деле, какие ещё сюрпризы мог ожидать человек, занятый столь ординарным, скучным и утомительным делом, как копание искусственного пруда для уток на своём земельном участке? Копал он себе и копал и уже подумывал, что пора сделать перерыв на пинту-другую, как вдруг лопата провалилась в пустоту.

Чтобы выяснить, что же случилось, мистер Джеймс Ньюлав (James Newlove) решил опустить в образовавшуюся в земле дыру своего сына Джошуа. Вскоре выбравшийся наружу мальчик уже с воодушевлением докладывал отцу, что обнаружил под землёй тоннели, стены и крыша которых выложены узорами из морских ракушек. Произошло это в 1835 году в приморском городе Маргейт, в графстве Кент на юго-востоке Англии. А уже в 1838-м предприимчивый фермер, оборудовав грот газовыми лампами, открыл подземную достопримечательность для посещения публики. За деньги, разумеется.

В Маргейт хлынула волна туристов – ведь до этого о существовании Ракушечного грота (Shell Grotto) не подозревали даже местные жители. Глазам изумлённых зрителей предстало нечто вроде подземного дворца, сверху донизу покрытого великолепными мозаичными узорами из разнообразных морских ракушек. Общая площадь мозаик – 190 квадратных метров, для их изготовления было использовано 4.6 миллиона раковин. Извилистый подземный тоннель высотой 2,4 метра и протяженностью 21 метр заканчивался в прямоугольной комнате, названной Алтарной палатой, размером около 5×6 метров. Примерно в середине коридора стояла массивная круглая колонна – ротонда.

Подземные мозаики вызывали неподдельное восхищение публики, но ещё больше интриговали и озадачивали. С тех пор как первые посетители спустились по меловым ступеням в Ракушечный грот, не утихали дебаты по поводу его происхождения. Что это? Кем создано? Когда? С какой целью? Что здесь происходило? Ни на один из этих простых вопросов ответа не находилось, учёные и исследователи также не могли сказать ничего определённого, и на этом фоне догадки и версии росли и множились как грибы после дождя.

Всевозможные гипотезы датируют сооружение разными периодами за последние 3000 лет. Вот только несколько версий происхождения Ракушечного грота в Маргейте: это фолли – архитектурный каприз, созданный по заказу богатого владельца поместья в XVIII или XIX веке; грот связан с рыцарями ордена темплиеров; с масонами; это  доисторический астрономический календарь; античный храм; языческий храм Солнца и Венеры; творение древних цивилизаций; инопланетных цивилизаций. Как видите, диапазон впечатляет широтой…

Замысловатые символы и узоры мозаик только добавляли путаницы, давая неограниченный простор для интерпретаций: древа жизни, жертвенные алтари, фаллосы, боги, богини… Интересно, что для создания мозаик использовались раковины различных видов, размеров и формы; их выкладывали то выпуклой разноцветной стороной, то внутренней либо располагали под особым углом; благодаря этому рождались сложные декоративные узоры, в которых угадываются символы и фигуры – от простейших геометрических до человеческих.

В центре Ракушечного грота находится купол под открытым небом; полагают, что он действует как солнечный календарь, охватывающий период с марта по октябрь.
В день летнего солнцестояния ровно в полдень солнце освещает грот, находясь в центре купола. Входить в грот солнце начинает незадолго до весеннего равноденствия и уходит только после осеннего равноденствия.

Попытки определить возраст Ракушечного грота с помощью радиоуглеродного анализа потерпели фиаско; одна из причин заключалась в том, что копоть от викторианских ламп, используемых для освещения в XIX веке, изменила химический состав раковин. Да ещё охотники за сувенирами регулярно отковыривали ракушки со стен, так что впоследствии приходилось восстанавливать их новыми. Зато по результатам радиоуглеродного анализа выяснилось, что используемый в гроте строительный раствор готовился на основе различных видов морских обитателей.

За более чем 180 лет со времени открытия для публики Ракушечный грот подвергался перестройкам; некоторые панно пострадали, когда проводили электрическое освещение, а одна из стен алтарной комнаты была разрушена бомбой во время Второй мировой войны. Грот по-прежнему находится в частной собственности, но с 1973 года получил статус охраняемого государством памятника (Grade I). Надеюсь, что недалёк тот день, когда тайна Ракушечного грота в Маргейте наконец-то будет разгадана.

* * *

The Shell Grotto

Grotto Hill

Margate

Kent CT9 2BU

www.shellgrotto.co.uk

Telephone: 01843 220 008