Родина гремучих змей и аллигаторов

В штате Джорджия, на границе с Флоридой, раскинулся обширнейший национальный парк Okefenokee Swamp («Болото Окефеноки»), неизменно пользующийся огромной популярностью среди отдыхающих.

Одна туристическая компания опубликовала список десяти самых страшных туристических маршрутов в мире, которые вызывают ужас даже у бывалых путешественников. Три из них пришлись на Соединённые Штаты.

Первое место в рейтинге «туров ужаса» занял румынский замок Бран, где зародилась зловещая легенда о Дракуле, последнее – катакомбы Парижа, наполненные человеческими останками. Четвёртое место отдано Форту Роли в Северной Каролине, из которого однажды загадочно исчезла вся колония английских переселенцев; на шестом – город-призрак Централия в Пенсильвании, где в недрах земли вот уже пол века бушует пожар. Топи Окефеноки занимают в сей мрачной десятке восьмое место.

Местные индейцы называли Okefenokee Swamp дрожащей землёй. А вот как описывает их американский писатель Бойл Т.Корагессан в книге «Восток есть Восток»:

«Огромное, первозданное, бездонное, неодолимое, родина гремучих змей, ядовитых щитомордников и пиявок Окефенокское болото – всем болотам болото, великая топь легенд… 430 тысяч акров жалящих, зудящих, кровососущих насекомых, непролазных камышей, кипарисов, туи, пальметто, карибской сосны и торфа, гнили, слизи, грязи, жижи. Здесь всё киснет, гниёт, размокает, разлагается».

Почитаешь такое, и действительно жуть берёт. Однако автор явно сгустил краски ради красного словца. Иначе не организовывались бы в Окефеноки регулярные экскурсии и не посещали бы болота более 400 тысяч туристов в год, рассказывающих потом об увиденном, как о чуде.

Болота необычайно живописны. Зелень, покрывающая берега и сушу, сочная, густая. Кипарисовые деревья-колонны, растущие зачастую прямо из воды, с расширенными у основания «базами» и слившимися в единый свод «капителями» выглядят загадочно и монументально. Живой зелёный храм. Только «пол» у этого храма может вдруг задрожать под ногами, закачаться, а то и провалиться. Ведь кусты и даже деревья на болотах часто вырастают на плавучих торфяных островках и кочках.

«Национальное болото» буквально кишит аллигаторами, самые крупные из которых достигают 4,5 – 5 метров в длину. Аллигаторов в Штатах вообще видимо-невидимо. Эти самые высокоорганизованные из всей братии пресмыкающихся, с родословной в 120 миллионов лет – хозяева многочисленных топей, озёр и рек всего юго-востока страны.

В мире есть только два места, где обитают аллигаторы – США и Китай. Китайская разновидность близка к вымиранию, зато её американским родственникам повезло куда больше. Во Флориде, например, их численность уже перевалила за миллион. Там этих страшных рептилий разводят искусственно, в качестве приманки для туристов. Джорджия явно отстаёт от своего соседа. В её болотах обитает «всего» 2 тысячи зубастых особей.

Хотя вроде бы аллигатор, в отличие от крокодила, старается избегать человека. Последний сам его провоцирует на контакт и агрессию, заигрывая с ним и прикармливая, с поощрения, кстати сказать, турагентств. И, как результат, в США участились случаи нападения аллигаторов на человека. Но всё, что сделано в защиту многочисленных туристов, посещающих парки-болота, так это вбитые в землю щиты с предупреждением: быть осторожными, а лучше вообще из машины не вылезать.

Сытого или спящего аллигатора издали можно принять за бревно, вблизи – за бронзовую или деревянную скульптуру. Они могут лежать неподвижно часами, иногда – с разинутой страшной пастью. Перелезая друг через друга, как через полено или кочку, так и застывают на месте, как выключенные. И сколько ни стой, ни смотри на них, ни один даже не шелохнётся. Гуляя по высокой траве, можно запросто натолкнуться на этакую живую скульптурную композицию. Но не следует терять бдительность. Крокодил (или аллигатор), когда ему нужно, необычайно проворен и в стремительном броске развивает скорость до 45 км/час. Неожиданность и молниеносность нападения входит в ритуал его охоты. Так что, обозревая Окефеноки свамп, расслабляться уж точно не стоит. Кто их, холоднокровных, знает, что у них на уме.

Одно из необычных мероприятий, предлагаемых парком, – ночёвка на болотах. Допускается использовать одновременно не больше 7 лодок – по количеству стоянок-платформ, причём желающих так много, что записываться в очередь им приходится за год вперёд. Нипочём этим смельчакам аллигаторы, ядовитые змеи и комары. Правила строгие, продиктованные соображениями безопасности. Каждая группа получает свой чётко размеченный маршрут. Прибыть на место стоянки необходимо не позднее 6 вечера. Затем охрана перекрывает доступ к территории лагеря. А все дневные посетители должны вернуться на базу.

У каждой пары или группы своя деревянная платформа, стоящая на сваях посреди болота и приподнятая на 3 фута выше уровня воды. Подплываешь на каноэ (если не перевернёшься по дороге, поскольку узкое, длинное, неустойчивое судёнышко так и норовит от своих седоков избавиться), высаживаешься и устраиваешься на ночлег. Но ведь с тем же успехом там могут высадиться и проголодавшиеся аллигаторы, те, что покрупнее, с пастью размером с чемодан. Они ведь предпочитают охотиться по ночам. Над платформой навес, но не сплошной, а из реек, с просветами. Если хлынет ливень, он не спасёт. Нужно разбивать свою палатку. Все удобства – химический туалет и барбекю с углями. А что ещё нужно для любителей экзотики?

В Okefenokee Swamp обитает 225 видов птиц, десятки видов млекопитающих, рептилий, земноводных, рыб. Из ядовитых змей, помимо щитомордников, встречаются самые крупные и наиболее опасные в Северной Америке гремучие змеи, достигающие в длину 2,5 метров.  Из крупных животных, не считая аллигаторов, водятся медведи, пумы, рыси, черепахи, и, бог знает, кто ещё. И над всем этим стоит зловредно-въедливый комариный гомон. К счастью, у комаров есть свои сезоны активности и своё время суток. Если знать их расписание, то после экскурсии по болотам можно вернуться не искусанным.

Американцы, трепетно и очень ответственно относящиеся к природным богатствам своей страны, считают Окефеноки, как и Everglades во Флориде, одним из красивейших уголков дикой природы. На юго-востоке США вообще очень много заболоченных земель – из-за постоянно затопляемых низин. Поначалу переселенцы верили, что им не составит труда справиться с болотами, осушить их, превратить в сельскохозяйственные угодья. Они прорыли отводящие воду траншеи, проложили через болота железные дороги, основали на сухих участках посёлки лесорубов. Увы.

Болота – особый, замкнутый мир, формировавшийся миллионами лет, со своей, в общем-то, враждебной человеку флорой и фауной. Прорытые траншеи топи благополучно поглотили, железные дороги и дома разрушили, да так, что и следа не осталось. Вот и решили люди: не пропадать же добру в наш благодатный век туризма. Объявили болота национальными парками и возят туда отдыхающих. А почему бы и нет? Экзотика та ещё!

Однако, похоже, на Окефеноки намечается новая волна экспансии. В их недрах недавно обнаружили богатые залежи титановой руды, и вряд ли оставят их нетронутыми. А пока что идут баталии между правительством и экологами. Последние пытаются защитить от промышленников неприкосновенность болот и их реликтовых обитателей.

Конечно же, Джорджия – это не только болота. Природа штата необычайно разнообразна. Здесь можно найти и широкую полосу белоснежных пляжей вдоль побережья Атлантического океана, и гору Спрингер, которой заканчивается (а может, начинается) мощная гряда Аппалачей, протянувшаяся на 2000 миль – до пика Катадин в штате Мэн, и короткие, но полноводные, питаемые болотами реки. Климат мягкий, морской, со средней температурой летом около 28С.

Джорджия – один из самых старых штатов Америки. Он входил в число первых 13 территорий, объединившихся в 1776 году и составивших основу будущего американского государства. Отсюда и архитектура его городов XVIII и XIX веков. Понятно, что слово «Georgia» не имеет никакого отношения к Грузии, хоть и пишутся они по-английски одинаково – штат назван в честь короля Великобритании Георга II. Давайте остановимся ещё хотя бы на одной его национальной достопримечательности, всем хорошо известной.

Это Stone Mountain, что находится в одноимённом парке, рядом со столицей штата Атлантой. Каменная Гора – сама по себе чудо. Чудо геологическое. Её высота не слишком велика, всего 300 метров. Но она являет собой самое большое в мире обнажённое образование, выдавленное из мантии Земли – каменный монолит, некогда плававший в расплавленном виде во чреве планеты. Гранитная подушка, говорят геологи, распластана под земной корой на сотни миль, а в районе парка миллионы лет назад образовалась трещина, и гранит выдавился, как грыжа.

Второе, если и не чудо, так диво уж точно – это барельеф, высеченный на отвесном боку скалы. Не простой барельеф, а самый большой в мире! До центра парка можно доехать на собственной машине или на красивом современном поезде. А заглянув в музей по пути, узнать во всех подробностях историю барельефа и самой гранитной горы. Территория парка оформлена в стиле старого американского юга. На Crossroads можно посетить циркорамный кинотеатр, небольшую стеклянную фабрику и понаблюдать, как на ваших глазах из расплавленного стеклянного сгустка выдувают незатейливую вазочку, перекусить в одной из таверн или во вполне современных фастфудах.

Для детей есть аттракционы, самый популярный из которых Ride the Ducks – получасовой тур на машине-амфибии, «ныряющей» посреди пути в озеро. Когда в 1996 году в Атланте проводились летние Олимпийские игры, часть соревнований (по стрельбе и теннису, а также на велотреке) прошли в этом парке.

Впервые идея создания гигантского наскального барельефа возникла в 1912 году. Каменной горой в ту пору владела семья Винейбл. После долгих переговоров она дала согласие на то, чтобы на северном склоне горы был высечен мемориал героям Конфедерации. С помощью взрывчатки с лицевой стороны скалы были удалены сотни тонн породы (часть которой, кстати сказать, не пропала даром, став помпезной лестницей Капитолия в Вашингтоне). Однако по разным причинам работы над барельефом срывались – из-за отсутствия финансов, из-за Первой мировой войны.

Видя, что дело застопорилось, семья Винейбл аннулировала договор и забрала гору обратно. Её оставили в покое на долгие 36 лет. Только в 1958 году штат выкупил Stone Mountain и провёл конкурс на лучший эскиз барельефа, в котором приняли участие самые известные скульпторы-монументалисты. Заказ достался Вокеру Хенкоку. На Каменной горе снова затрещали пневматические отбойные молотки. Закончились работы лишь в 1972 году. Таким образом, на реализацию замысла ушло долгих 60 лет.

Что представляет собой мемориал героям Конфедерации? Многофигурная композиция, выполненная в высоком рельефе (самое глубокое место на нём – под локтем средней фигуры, имеет 3,7 м). Три фигуры всадников на конях – герои Гражданской войны: Джефферсон Дэвис – президент Конфедеративных Штатов Америки, и генералы Роберт Э.Ли и Томас Дж. Джэксон.

Вся поверхность обработанной скалы имеет площадь 12 000 квадратных метров (для сравнения – примерно три футбольных поля). Группа из конных фигур 120 м длиной и 58 м высотой.

Габариты этой гигантской работы трудно даже вообразить. Когда камнетёсы трудились над её созданием и внезапно начинался сильный дождь, они, не успевая спуститься на землю, пережидали ливень в ноздре коня или под его ухом, на котором свободно может поместиться самый большой туристический автобус.

Осмотреть гору и гигантский барельеф, расположенный в 100 метрах над уровнем земли, лучше всего на фуникулёре. Подвесная кабинка проскользит вместе с вами совсем близко от скульптурной композиции и поднимет вас на каменный свод горы, где можно свободно разгуливать и откуда открывается великолепный вид на окрестности и на вздыбленную небоскрёбами Атланту.

С наступлением темноты у подножия горы устраивается эффектное лазерное шоу с заключительным фейерверком, на которое собираются тысячи зрителей.